Cinde y Melissa: el surgimiento de una amistad tras un incendio

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La mañana del 8 de noviembre de 2018, Melissa Johnson, embarazada de más de ocho meses, se quedó en la cama mientras sus hijos se preparaban para ir a la escuela. Recuerda que su marido y su hija hablaban del cielo (que estaba de color naranja ese día) y pensaban que tal vez había un incendio en una ciudad vecina. Media hora más tarde, la hija de Melissa la llamó por teléfono. Le dijo que las clases habían sido suspendidas  y fue en ese momento cuando vio el cielo y entró en shock. Tenía un color rojo y anaranjado, como si fuera el día del juicio final. Y habían cenizas por todas partes.

Melissa y su marido, Trevor, habían vivido en Paradise, California durante 14 años, pero se mudaron a su nueva casa una semana antes del devastador incendio estatal conocido como Camp Fire. Esa mañana, algo dentro de mí me dijo que necesitábamos prepararnos todos y salir, solo por seguridad, para resguardarnos. Además de Melissa, Trevor y sus dos hijos, la familia incluía al padre de Trevor, dos gran daneses, un caniche, un gato y un conejo. Se montaron en dos coches y Melissa se apresuró a recoger a sus hijos.

«Las personas tenían mucho pánico y conducían como dementes. La situación era algo que uno esperaría ver en una película. Uno no esperaría tener que pasar por eso y observar algo tan aterrador. Había fuego a la izquierda, a la derecha, delante de ti, detrás de ti, por todas partes. Por momentos me sentí como si estuviera conduciendo directamente hacia el fuego, y no estaba segura si estaba tomando las decisiones correctas sobre el camino a seguir. Estuve llorando todo el tiempo».

La familia finalmente llegó a Chico para quedarse con la hermana de Melissa, pero esta vivía en un apartamento de un dormitorio alojando ya a cuatro familias. «Éramos un total de 15 personas y 18 o 19 animales», comenta Melissa. «Mi madre durmió en su Durango, pero aún así, el apartamento estaba abarrotado — ¿era una vivienda de tal vez 46 metros cuadrados? Y estando yo embarazada, sin duda fue muy incómodo. Así que supe que teníamos que pensar en otra cosa».

Participar «de lleno»
Unos días después de que comenzara el incendio, Cinde Dolphin, una empresaria en Sacramento, se encontraba en la iglesia escuchando a su pastor hablar sobre la idea de participar. «Hablaba sobre no contenerse y hacer que la vida de uno realmente fuera valiosa participando de lleno». Voluntaria de por vida, Cinde ya estaba comprometida con los grupos juveniles de la iglesia, asesoraba a un adolescente en un hogar de acogida y organizaba desayunos para las personas sin hogar, entre otros proyectos. «Pero mientras escuchaba esas palabras pensé que justo al final del camino en el condado de Butte se estaba produciendo este horrible incendio y no estaba haciendo nada al respecto, ¿sabes? Puede que enviar algunas mantas y camisetas sea un buen gesto, pero ¿cómo puedo participar realmente en el proceso de recuperación?». Cinde se puso en contacto con la estación de bomberos de su localidad y de ahí la refirieron a Open Homes.

Cinde nunca había sido anfitriona en Airbnb; de hecho, su vivienda en Sacramento es alquilada y esta incluye una casa de huéspedes. Con el permiso de sus caseros, limpió el espacio y lo incluyó en la página de ayuda en caso de desastres de Open Homes. «Al cabo de una hora», comenta Cinde, recibió un mensaje de Melissa. Lo primero que dijo y que nunca olvidaré fue ‘Dios te bendiga’. Posteriormente, Melissa pasó a describir a su familia, un hijo de 11 años, un marido, un suegro que estaba discapacitado. Dijo: ‘Estamos desesperados en este momento, somos una familia pequeña con un par de perros, y sabemos que eso puede ser un problema, pero si estás abierta a ello, nos encantaría poder quedarnos en tu casa. Y se me olvidaba, también estoy embarazada’. Toda esta situación me impactó profundamente, no podía creer que alguien pudiera decir que no a esto».

El momento de la verdad
Cinde respondió inmediatamente y, en menos de 24 horas, Melissa y su familia llegaron a Sacramento. Como anfitriona por primera vez, Cinde recuerda haber tenido sentimientos encontrados. «Estaba nerviosa, porque nunca le había ofrecido alojamiento a un extraño». Antes de abrir la puerta, pensé: ‘Espero estar haciendo lo correcto. Estoy soltera y vivo en esta casa, pero tal vez esto no sea lo correcto…’. Pero cuando abrí la puerta y vi a Melissa inmediatamente supe que sin duda estaba haciendo lo correcto».

Melissa también recuerda haberse sentido nerviosa. «No sabes qué tipo de situación te encontrarás, y viniendo de un shock tan grande y trágico, nos había costado mucho asimilar todo. Pero Cinde con su sonrisa lo iluminó todo y nos hizo sentir muy cómodos. Se notaba que era una persona muy dulce».

Cinde había hecho algunos arreglos para ayudar a la familia a sentirse cómoda, poniendo toallas limpias, un par de calentadores ambientales y chocolate caliente en la casa de huéspedes. «Solo anticipé aquellas cosas que podrías necesitar más cuando te mudas a un sitio nuevo y piensas: ‘¿Qué debo hacer ahora?’». Las dos mujeres se habían enviado mensajes de texto sobre la logística, por lo que Melissa sabía qué esperar en cuanto al espacio. «Cinde nos hizo saber que iba a ser un espacio reducido, pero no le importó mientras a nosotros no nos importara. Y por supuesto, podemos hacer que todo funcione. Había un sofá cama, un baño pequeño, todo era muy lindo. Se sentía como un hogar lejos de casa».

A través de Facebook, Cinde avisó a sus amigos sobre el hecho de que estaba ofreciendo cobijo a personas que habían perdido todo en el incendio. Los vecinos prepararon la cena y sus amigos llevaron pañales, ropa y un parque para el bebé que estaba en camino. Cinde comenta: «Mis amigos se organizaron rápidamente. Creo que es más impactante si conoces a la familia real a la que estás ayudando: la gente quiere saber de primera mano que están cambiando la vida de alguien».

Aunque la familia de Melissa se quedó solo tres noches antes de encontrar un apartamento donde se pudieran quedar de forma permanente, los días que pasaron en casa de Cinde les permitió descansar y planificar sus próximos pasos. «Pensé que iban a estar llorando y muy inquietos», comenta Cinde, ‘pero en cambio, su estado de ánimo era de agradecimiento. Nos vamos a levantar de nuevo y estamos felices de tener un lugar donde podemos hacerlo’. Fue una oportunidad para que enderezaran su rumbo, para darse cuenta de que dando pasos pequeños, se puede superar».

La reconstrucción en familia
Hoy, la familia de Melissa vive en un apartamento en Carmichael, a unos 20 minutos de Cinde. La pequeña Annette nació cinco días después de que se mudaron, y Cinde y Melissa conversan a menudo a través de mensajes de texto, poniéndose al día y compartiendo imágenes de la bebé. Recientemente, Cinde contrató a Melissa para que se encargara del programa de educación de productos en su pequeña empresa, donde puede trabajar a tiempo parcial mientras cuida a la bebé. Melissa comenta que Cinde «es alguien especial, una persona que dejó una huella en mi vida. Nunca olvidaré su amabilidad y el apoyo que nos dieron. Ella sigue estando ahí para ayudarnos y nos ofrece su ayuda cuando la necesitamos».

Melissa y Trevor todavía se están preguntando cómo y cuándo volverán las cosas a la normalidad en Paradise, pero regresar es definitivamente su objetivo a largo plazo. «No puedo decir que veía mi hogar de la misma manera antes del incendio que ahora», dice Melissa. «Para mí, un hogar es donde está tu familia. Puedes hacer un hogar en cualquier lugar».

 

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