Cinde e Melissa: stringere un’amicizia dopo un incendio

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La mattina dell’8 novembre 2018, Melissa Johnson, incinta di oltre otto mesi, rimase a dormire mentre i suoi figli si preparavano per andare a scuola. Ricorda suo marito e sua figlia che parlavano del cielo, sembrava arancione, e pensò che forse era in corso un incendio in una città vicina. Mezz’ora dopo, sua figlia la chiamò: “Mi disse che la scuola era stata cancellata e mi alzai a guardare il cielo. Fu un vero shock. Era rosso e arancione e sembrava il giorno del giudizio. Poi vidi le ceneri tutt’intorno.”

Melissa e suo marito Trevor vivevano a Paradise, in California, da 14 anni, ma si erano trasferiti nella loro casa una settimana prima del devastante Camp Fire che ha afflitto lo stato. Quella mattina, “Sentivo dentro di me che dovevamo prepararci e andarcene per metterci al sicuro.” Oltre a Melissa, Trevor e i loro due figli, il gruppo includeva il padre di Trevor, due alani, un barboncino nano, un gatto e un coniglio. Si ammassarono in due auto separate e Melissa si precipitò a prendere i suoi figli.

“La gente era nel panico e tutti guidavano come dei pazzi. Sembrava di essere in un film. Non ti aspetteresti di dover affrontare tutto questo e assistere a qualcosa di così spaventoso. L’incendio era ovunque, a sinistra, a destra, davanti e dietro di te. Ci furono dei momenti in cui mi sembrava di guidare verso il fuoco e non sapevo se stavo scegliendo la strada giusta o meno. Piansi per tutto il tempo.”

La famiglia riuscì ad arrivare a Chico, dove poteva soggiornare dalla sorella di Melissa, ma era un appartamento con una camera da letto che ospitava quattro famiglie intere. “Eravamo un totale di 15 persone, e 18 o 19 animali”, dice Melissa. “Mia madre dormì nella sua Durango, ma comunque quell’appartamento, di sì e no 46 metri quadrati, era stracolmo di gente. Fu una situazione molto scomoda, specie perché ero incinta. Capii subito che dovevamo pensare a un’altra soluzione.”

Buttarsi a capofitto
Pochi giorni dopo l’inizio di Camp Fire, Cinde Dolphin, un’imprenditrice di Sacramento, era seduta in chiesa ad ascoltare il suo pastore parlare dell’idea di agire con dedizione. “Spiegò che non bisognava trattenersi e che ci si doveva rendere utili buttandosi a capofitto.” Volontaria da un vita, Cinde era già impegnata con gruppi giovanili della chiesa, faceva da mentore a un adolescente in affidamento e organizzava colazioni per i senzatetto, tra gli altri progetti. “Ma mentre ascoltavo quelle parole, pensai che proprio in fondo alla strada, nella contea di Butte, c’era questo orribile incendio in corso e non stavo dando una mano. Inviare delle coperte e delle magliette è un gesto molto gentile, ma come potevo diventare parte integrante del processo di recupero?” Contattò i vigili del fuoco locali che la indirizzarono a Open Homes.

Cinde non aveva mai ricevuto ospiti da Airbnb ed era affittuaria nella sua casa di Sacramento, la quale includeva anche una dependance. Con il permesso dei suoi padroni di casa, pulì lo spazio e lo pubblicò nella pagina di OpenHomes per la risposta ai disastri. In meno di un’ora ricevette un messaggio da Melissa. “La frase di apertura era, non lo dimenticherò mai, ‘Dio ti benedica’. Poi [Melissa] descrisse la sua famiglia composta da un figlio di 11 anni, un marito, un suocero disabile. Mi disse: ‘Siamo disperati in questo momento, siamo una piccola famiglia con un paio di cani, e sappiamo che può essere un problema, ma se non hai problemi a riguardo ci piacerebbe poter soggiornare nel tuo alloggio. Ah… e sono anche incinta.’ L’intero scenario fu per me un colpo dritto al cuore, non riuscivo a credere che qualcuno potesse mai dire di no.”

Il momento della verità
Cinde rispose immediatamente, e in meno di 24 ore, Melissa arrivò a Sacramento con la sua famiglia. Come host per la prima volta, Cinde ricorda di aver provato emozioni contrastanti. “Ero ansiosa perché non avevo mai offerto una casa a uno sconosciuto. Prima di aprire la porta, pensai: ‘Spero di fare la cosa giusta. Sono una donna single che vive in questa casa e forse non è la cosa giusta da fare…’ Ma quando aprii la porta e vidi [Melissa], capii in un secondo che stavo assolutamente facendo quello che dovevo fare.”

Anche Melissa ricorda di essersi sentita nervosa. “Non sai a che tipo di situazione stai andando incontro, e venendo da uno shock così grande e tragico, fu difficile elaborare tutta la situazione. Ma Cinde ci illuminò con il suo sorriso facendoci sentire a nostro agio. Si capiva che era una persona molto dolce.”

Cinde preparò la casa per far sentire la famiglia a suo agio, mettendo a disposizione “asciugamani puliti, un paio di stufe e della cioccolata calda” nella dependance. “Anticipai i bisogni che le persone hanno quando si trasferiscono in un posto nuovo e devono capire quali sono i passi successivi da compiere.” Le due donne si erano inviate diversi messaggi per discutere della logistica, quindi Melissa sapeva cosa aspettarsi per quanto riguardava lo spazio. “Cinde ci fece sapere che saremmo stati un po’ stretti, ma non era un problema per lei se non lo era per noi. E ovviamente, potevamo adattarci. C’era un letto aggiuntivo estraibile e un fantastico piccolo bagno, molto carino. Era come stare in una casa lontano da casa.”

Tramite Facebook, Cinde fece sapere ai suoi amici che aveva ospiti che avevano perso tutto nell’incendio. I vicini prepararono la cena e gli amici portarono pannolini, vestiti e un box per il bambino in arrivo. Cinde spiega: “I miei amici si radunarono subito. Penso sia più incisivo conoscere in prima persona la famiglia che si sta aiutando.”

Anche se la famiglia di Melissa soggiornò nella casa solo per tre notti prima di trovare una sistemazione più stabile, il tempo passato da Cinde permise loro di riposare e pianificare i passi successivi. “Pensavo che sarebbero stati in lacrime e molto ansiosi”, dice Cinde, “ma in realtà erano grati e mi dissero: ‘Grazie. Ci rimetteremo in piedi, e siamo felici di avere un posto dove poterlo fare.’ [Fu] per loro un’opportunità per schiarirsi le idee, per rendersi conto che se procedi un giorno alla volta, puoi superare un momento difficile.”

Ricostruire insieme
Oggi, la famiglia di Melissa vive in un appartamento a Carmichael, a circa 20 minuti da Cinde. La piccola Annette è nata cinque giorni dopo il loro trasferimento, e Cinde e Melissa comunicano spesso via SMS, condividendo aggiornamenti e foto della bambina. Recentemente, Cinde ha assunto Melissa per lavorare nella formazione relativa ai prodotti nella sua piccola azienda, dove è assunta part-time mentre si prende cura della bambina. Melissa afferma che Cinde “è una persona speciale, mi ha lasciato un segno indelebile nel cuore. Non dimenticherò mai la sua gentilezza e il suo supporto. Lei continua a sostenerci e ci offre una mano ogni volta che ne abbiamo bisogno.”

Melissa e Trevor stanno ancora cercando di capire come e quando ricostruire la casa a Paradise, ma tornare è sicuramente il loro obiettivo a lungo termine. “Posso affermare che non conoscevo il vero significato della parola casa prima dell’incendio”, dice Melissa. “La casa, per me, è dove si trova la tua famiglia. Puoi averne una, ovunque vai.”

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